Bilan

L'ancien CEO de la banque Espirito Santo, Ricardo Salgado, a été arrêté

Des perquisitions ont été menées mercredi dans plusieurs entités du groupe familial portugais Espirito Santo.

Ricardo Salgado

L'ancien PDG de Banco Espirito Santo (BES), Ricardo Salgado, a été arrêté jeudi dans le cadre d'une enquête pour blanchiment d'argent, une affaire explosive pour la première banque cotée du Portugal qui tente de reconquérir la confiance des investisseurs.

L'ex-patron tout puissant de la banque, âgé de 70 ans, a été présenté à un juge d'instruction à Lisbonne, dans le cadre de l'opération Monte Branco (Mont Blanc), qui vise à démanteler le plus grand réseau de blanchiment de capitaux du Portugal, a expliqué à l'AFP le parquet général.

Des perquisitions ont été menées mercredi dans plusieurs sociétés de la galaxie familiale Espirito Santo, au coeur d'une tourmente financière en raison des graves difficultés de plusieurs de ses holdings.

Lancée par le ministère public en 2011, cette enquête porte sur un mécanisme de fraude fiscale et de blanchiment d'argent impliquant des gestionnaires de fortune en Suisse et des clients portugais.

L'annonce a fait l'effet d'une bombe au siège de la banque, situé avenida da Liberdade à Lisbonne, qui a toutefois échappé aux perquisitions. La famille Espirito Santo est son premier actionnaire avec une part de 20,1%, mais plus aucun de ses membres n'occupe les étages supérieurs de l'immeuble prestigieux.

Les ennuis judiciaires de son ex-patron arrivent au pire moment pour l'équipe de la BES, qui s'affaire à rétablir la transparence sur les comptes, afin de regagner la confiance des investisseurs, refroidis par les déboires financiers du clan Espirito Santo.

En chute libre depuis un mois, le titre de Banco Espirito vient tout juste de rebondir à la Bourse de Lisbonne, après l'annonce mardi de l'entrée à son capital de la banque américaine Goldman Sachs.

Sous la pression de la banque du Portugal, Ricardo Salgado avait été écarté le 20 juin de la direction de la banque, après la découverte d'irrégularités comptables au sein de la holding Espirito Santo International (ESI).

La holding familiale, qui fait l'objet d'une enquête judiciaire au Luxembourg, est soupçonnée d'avoir passé sous silence une perte de 1,3 milliard d'euros pour épargner la BES.

L'ancien comptable d'ESI, Francisco Machado da Cruz, a accusé publiquement Ricardo Salgado d'avoir été au courant de ces manipulations. Pour cacher ces pertes, plusieurs dirigeants du groupe ont, selon lui, réévalué des actifs financiers.

- Chute de la dynastie -

Après 23 ans à la tête de la banque, le patriarche de la famille Espirito Santo a été remplacé le 14 juillet par l'économiste réputé Vitor Bento, marquant la sortie du clan des instances dirigeantes de la banque.

La chute de la dernière dynastie bancaire du Portugal s'était accélérée avec l'annonce, coup sur coup, des demandes de deux de ses holdings à être placées sous le régime de gestion contrôlée auprès des autorités luxembourgeoises.

Incapable d'honorer ses dettes, Espirito Santo International a été placée mardi sous ce régime par le tribunal de commerce de Luxembourg, et une autre holding du groupe, Rioforte, lui a emboîté le pas quelques heures plus tard.

Le groupe Espirito Santo, dont l'endettement est estimé à plus de 7 milliards d'euros, est la cible de plusieurs enquêtes de la justice portugaise visant à déceler d'éventuelles infractions pénales.

Interrogé sur l'arrestation de Ricardo Salgado, le ministre porte-parole du gouvernement, Luis Marques Guedes, a estimé que "dans un Etat de droit, il est toujours bon que la justice fonctionne, c'est plutôt un signal positif".

Carlos Tavares, le président de l'autorité de régulation des marchés financiers portugais (CMVM), n'a pas caché ses inquiétudes sur le sort de Banco Espirito Santo, dont les actifs pèsent plus de la moitié du Produit intérieur brut du pays.

"La stabilité de la banque nous préoccupe", a-t-il reconnu lors d'une audition devant le Parlement avant d'ajouter que "dans une institution financière, les dirigeants doivent être au-dessus de tout soupçon".

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